Obituario: Paul Baran (1926-2011)

El último sábado 26 de marzo falleció a la edad de 84 años en su residencia de Palo Alto, California, el científico y pionero de Internet Paul Baran.

Nacido en 1926 en la ciudad de Grodno, actual territorio de Belarus (en aquel entonces Polonia), emigra desde muy pequeño junto a sus padres a los Estados Unidos donde desarrolla toda su formación y carrera científica.

La publicación de su seminal obra en 1964 para la RAND Corporation“On Distributed Communications” marca el puntapié para lo avances técnicos en las modernas redes de datos. La idea de Baran era dividir los datos en pequeños “paquetes” (o message blocks, en su terminología) bajo una red de caminos redundantes, pudiendo alcanzar su destino por otra vía si la propia resultara dañada o eliminada. De esta manera, las redes distribuidas propondrían una alternativa mucho más eficiente y exitosa a las topologías básicas de redes en aquel entonces. Leonard Kleinrock, en los Estados Unidos y Donald Davies, en Gran Bretaña, también llevaban avances similares en esta perspectiva, aunque con foco en puntos diferentes.

En 1969 el Departamento de Defensa de los Estados Unidos, bajo la recomendación de la ARPA (Advanced Research Projects Agency)comienza a construir ARPANET bajo los fundamentos lógicos de Baran y Davies, creciendo posteriormente hasta lo que hoy conocemos por Internet.

A pesar de que su aporte a la teoría de la transmisión de paquetes de datos se lleva todo su reconocimiento, hay una faceta poco conocida de Baran como empredendor tecnológico. Fundador de numerosas empresas en los Estados Unidos, algunas de ellas se convirtieron en pioneras en su campo de aplicación, como las redes inalámbricas, televisión por IP o avances en multiplexado, clave para el desarrollo de las telecomunicaciones modernas.

Como reconocimiento a su aporte científico y tecnológico Baran ha recibido la Medalla Nacional a la Innovación y Tecnología de los Estados Unidos y el Bower Award a los logros en Ciencia, entre otras distinciones.

Más información en:

  • Internet pioneer Paul Baran passes away – BBC News
  • Paul Baran, Internet Pioneer, Dies at 84 – NY Times
  • Paul Baran and the Origins of Internet – RAND
  • Paul Baran Keynote on Distributed Communications (Video) – RAND
  • “Founding Father” Wired Legends Interview – Wired
  • Oral Interview with Paul Baran (Transcript) – Charles Babbage Institute

Actualización:

Me entero a través de este post de José Alcántara y este de Gonzalo Martín que los indianos preparan un minidocumental sobre Baran y sus redes distribuidas.